Tränen, Tee und ein per Los gewonnener Sitz: Wie die Tories den wichtigsten Rat der Roten Mauer eroberten

Der Barkeeper in der stattlichen Keele Hall sah gelangweilt zu. Man hatte ihm gesagt, er dürfe den ganzen Tag keinen Alkohol ausschenken. „Ich weiß nicht warum“, zuckte er mit den Schultern. “Manche Leute hier sehen aus, als bräuchten sie einen Drink.”

So ging die Auszählung der Wahlen zum Stadtrat von Newcastle-under-Lyme – eine Umfrage, die sowohl so eng war, wie Sie möchten, als auch von politischer Bedeutung, die jetzt bis nach Westminster mitschwingen wird.

„Was heute in diesem Raum passiert, ist ein Barometer für die nächsten zwei Jahre“, sagte Mike Stubbs, Vorsitzender der Labour-Gruppe, kurz bevor die Zählung am Freitag um 9.30 Uhr fortgesetzt wurde. “Das könnte uns sagen, wie die nächste Parlamentswahl abläuft.”

Sieben Stunden später – nach Tränen, viel Tee und einem per Los entschiedenen Sitz – hatte er ein Urteil, das er wohl nicht wollte. Die Tories hatten es gewonnen.

„Wir sind enttäuscht“, sagte Herr Stubbs. „Dies war unser wichtigstes Ziel in den West Midlands, und wir haben Geld und Zeit investiert, um zu versuchen, es zu gewinnen. Unsere Freiwilligen haben so hart gearbeitet. Aber das deutet darauf hin, dass die Menschen noch von unserer Botschaft überzeugt werden müssen, und das müssen wir jetzt in den nächsten 24 Monaten richtigstellen.“

Council leader Simon Tagg, centre, with councillors Joan Whieldon and Rupert Adcock

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Ratsvorsitzender Simon Tagg, Mitte, mit den Ratsmitgliedern Joan Whieldon und Rupert Adcock

(Der Unabhängige)

Die frühen Schlagzeilen der diesjährigen Kommunalwahlen könnten von Barnet und Wandsworth dominiert worden sein, nachdem die Partei von Sir Kier Starmer sie der Tory-Kontrolle entrissen hatte. Aber es sind Orte wie das eher weniger umjubelte Newcastle-under-Lyme, wo die politische Zukunft des Landes wirklich vorausgesagt worden sein könnte.

Diese Brexit-unterstützte Stadt – einst bekannt für die Kohle-, Baumwoll- und Ziegelherstellung – ist historisch gesehen eine der stärksten Redouten von Labour. Die Partei hatte hier ab 1918 mehr als ein Jahrhundert lang den Parlamentswahlkreis inne. Seit der Rat 1974 gebildet wurde, war er mit überwältigender Mehrheit rot geführt.

Dann, im Jahr 2017, übernahmen die Tories die Führung der Autorität und behielten sie seitdem. Zwei Jahre später eroberten sie auch den Wahlkreis während Boris Johnsons Erdrutsch bei den Wahlen. Aaron Bell wurde hier der erste blaue Abgeordnete seit 1880.

Was bedeutete, dass die Ergebnisse dieser kleinen Bezirksbehörde – 128.000 Einwohner – weithin als Indikator dafür angesehen wurden, ob Sir Keir Starmer in den alten Kerngebieten seiner Partei im Norden und in den Midlands Herzen und Köpfe gewinnt. Scheint er vielleicht nicht zu sein.

Die Tatsache, dass die Theorien ihre vorherige Mehrheit von einer nicht nur beibehalten, sondern auf drei erhöht haben, deutet darauf hin, dass Labour weiterhin in ihren ehemaligen Hochburgen kämpft. Umgekehrt untergräbt es das nationale Narrativ, dass Partygate diese Wahlen von Herrn Johnson abwenden würde.

„Wir sind hocherfreut“, sagte der Vorsitzende der Konservativen, Simon Tagg, strahlend. „Wir haben die letzten vier Jahre damit verbracht, hart für die Menschen zu arbeiten, und ich denke, das wurde anerkannt.“

Claire Radford and Lilian Barker

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Claire Radford und Lilian Barker

(Colin Drury)

Da alle 44 Sitze der Behörde zu vergeben waren, gewannen die Tories 25 im Vergleich zu Labours 19. Hier wurden keine Liberaldemokraten oder Unabhängigen gewählt.

Mehrere Stationen erforderten Nachzählungen. Eines war so knapp, dass es zu Gunsten der Tories entschieden wurde, indem nach einem toten Rennen das Los gezogen wurde – erst das dritte Mal, dass dies in der Geschichte der britischen Wahlen geschah.

„Wie ein Sieg im Elfmeterschießen“, sagte Herr Tagg. „Es ist nicht so, wie du es machen willst, aber wir nehmen es hin. Wir nehmen es auf jeden Fall.”

Nutznießer war die konservative Lilian Barker, die Claire Radford von Labour überholte. Im Alter von 80 Jahren war Barker zum ersten Mal Ratsmitglied. Warum sich als Achtzigjähriger in die Rathauspolitik stürzen?

“Warum nicht?” sie verlangte. „Ich bin fit, ich bin aktiv. Ich liebe meine Community und habe jahrelang hart dafür gearbeitet.“

Ein Punkt hinüber zu einem Labour-Kandidaten in den Fünfzigern. „Ich kenne ihn, seit er in der Schule war“, sagte sie. “Er ist ein liebenswerter Mann.”

Eine weitere erstmalige Siegerin war hier Amy Bryan, mit ziemlicher Sicherheit die jüngste Zeugin des Grafen: ihr acht Wochen altes Baby. „Sie war überall mit mir auf dem Wahlkampfpfad, also ist es nur richtig, dass sie heute gekommen ist“, bemerkte die neue Stadträtin.

Hier spielten zweifellos nationale Themen eine Rolle.

Partygate stand (unvermeidlich) vor der Haustür, aber paradoxerweise nicht immer zum Nachteil der Tories, glaubt Herr Stubbs. „Es hat uns allen geschadet“, sagte er. „Du arbeitest jahrelang hart als Ratsmitglied und dann bricht irgendein Burke in Westminster seine eigenen Regeln und die Leute tarnen dich mit diesem Pinsel. Ich würde sagen, 30 Prozent der Leute, die sich dazu äußern, haben gesagt, dass sie Tory nicht wählen werden, aber 70 sagen, dass sie keine große Partei wählen werden. Es ist schwer zu ertragen.“

Auch die Lebenshaltungskostenkrise wurde immer wieder angesprochen, ebenso wie HS2, das durch den Bezirk fährt, aber nicht aufhört.

Leader of the Labour group Mike Stubbs

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Führer der Labour-Gruppe Mike Stubbs

(Colin Drury)

Aber lokale Bedenken könnten bei der Beeinflussung der Abstimmung genauso wichtig gewesen sein.

Es scheint ein weit verbreitetes Gefühl zu geben, dass die Theorien eine kompetente Faust bei der Leitung des Rates gemacht haben. Eine Sanierung des Stadtzentrums wurde weitgehend begrüßt, ebenso wie die Renovierung eines der Flaggschiff-Sportzentren der Region in Kidsgrove. Während die Behörde nicht in der Lage war, das mittlerweile berüchtigte Problem einer notorisch giftigen Mülldeponie in Silverdale zu lösen, richtet sich ein Großteil der Wut darüber auf die Umweltbehörde, von der Anwohner sagen, dass sie wiederholt nicht gehandelt hat.

„Die Leute haben gesehen, dass dies ein Rat ist, der hart für sie arbeitet“, sagte Herr Bell, der den ganzen Tag mit Zählen verbrachte. „In den letzten Wochen kamen Keir Starmer und John Ashworth hierher und sie wurden jetzt mit eingezogenem Schwanz zum Packen geschickt, weil die Leute wissen, dass wir hier sind, um die harte Arbeit zu leisten.“

Diese Ansicht wurde von Graham Hutton, dem stellvertretenden Vorsitzenden der Newcastle Conservative Association, geteilt.

„Keir Starmer kam letztes Jahr zu den Bezirksratswahlen hierher und wir haben diese gewonnen und er ist dieses Jahr hierher gekommen und wir haben wieder gewonnen“, sagte er. „Vielleicht ist er unser Glücksbringer. Vielleicht lade ich ihn vor der nächsten Wahl selbst ein.“

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