Hugo Keenan genießt den Luftkampf, während Leinster und Leicester versuchen, die Flucht zu ergreifen Leinster

Im modernen Rugby Union können sich die Außenverteidiger nirgendwo verstecken. Wenn sie nicht wie zielstrebige Lachse aufsteigen können, um unter starkem Druck einen hohen Ball zu erobern, werden sie nicht lange durchhalten und ihr Team wird nichts gewinnen. Umso bemerkenswerter, dass die beste Nr. 15, die derzeit in Großbritannien und Irland spielt, zunächst Schwierigkeiten hatte, sein Schul-C-Team zu bilden, und zu den weniger auffälligen Mitgliedern von Leinsters mit Stars besetztem Kader gehört.

Auf dem Papier wird Hugo Keenan an diesem Wochenende im Vergleich zu seinem Kollegen aus Leicester, Freddie Steward, der 6 Fuß 5 Zoll Wolkenkratzer, der sich schnell als einer der Weltstars etabliert, seine Arbeit ausgeschnitten haben sicherste Paar Lufthände. Was dem 25-jährigen Dubliner gut passen wird. Keenan zu unterschätzen, wie viele Gegner feststellen, ist ein immer größerer Fehler.

Denn es geht nicht nur darum, wie hoch Außenverteidiger springen können oder wie groß sie sind. Umso wichtiger ist die konsequente Fähigkeit, zur richtigen Zeit am richtigen Ort zu sein und potenzielle Gefahren mit minimalem Aufwand zu entschärfen. Keenan, etwa zehn Zentimeter kleiner als Steward, ist ein Paradebeispiel für jemanden, dessen Fehlerquote so niedrig ist, dass er oft weitgehend unbemerkt bleibt.

Als klassischer Spätentwickler, der erst in seinem letzten Jahr das erste Team am Blackrock College bildete, ist Keenan selbst nicht der prahlerische Typ, aber er wird schnell zu einem der ersten Namen auf den Teamlisten seiner Provinz und seines Landes. Während sich die Tigers darauf verlassen können, dass sie hoch und oft in Richtung der Leinster-Dreierkette treten Meisterpokal Viertelfinale in der Welford Road am Samstag werden sie den Luftwettbewerb nicht als leichten Sieg empfinden.

Zunächst einmal hat Keenan bereits einen Vorgeschmack darauf bekommen, was ihn währenddessen erwartet Irlands 32:15-Sieg über ein 14-Mann-England in Twickenham in den Sechs Nationen. Marcus Smith versuchte, ein Druckspiel zu spielen, ähnlich dem, was Leicester dieses Wochenende wahrscheinlich bringen wird. Sie üben gerne Druck auf Teams aus und George Ford wird viel kicken.“

Keenan weiß, dass Leinster seinen Spielplan ändern muss, um die Spitzenreiter der Premiership zu besiegen. Foto: Brian Lawless/PA

Er weist auch darauf hin, dass Leinster selbst einen vernünftigen Stiefel an den Ball bringen kann. „Sie müssen Ihre Chancen realistisch einschätzen, den Ball gegen Leute wie Freddie Steward zu gewinnen, wenn es einen anfechtbaren Tritt gibt. Aber wenn es ein guter Schuss und eine gute Verfolgung ist, weiß ich selbst, wie schwer es ist, einen Ball zu nehmen, wenn es ums Geld geht und es einen guten Druck gibt. Wir werden nicht davor zurückschrecken, aber wir werden auch versuchen, es zu variieren.“

Keenans persönliche Highball-Helden waren Rob Kearney und Leigh Halfpenny, aber er hat bereits genug von dem 21-jährigen Steward gesehen, um wirklich beeindruckt zu sein. „Auf diesem Gebiet ist er im Moment wahrscheinlich der Beste der Welt. Er hat offensichtlich den Rahmen von 6 Fuß 5 Zoll, aber er ist auch dynamisch … springt immer durch den Ball und attackiert ihn wirklich. Er ist auch mutig, also ist es eine gute Kombination. Er ist einer der Schlüsselspieler von Leicester und seine Chemie und Verbindung zu George Ford ist einer der Gründe, warum sie so gut laufen. Ich freue mich auf die Herausforderung.“

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Ein leichtes Handicap könnte Leicesters kampferprobte Kante von ihren jüngsten Anstrengungen in der Premiership sein, während Leinsters wichtigste Männer den jüngsten Besuch ihrer Mannschaft in Südafrika aussetzten und kaum Zeit haben werden, sich auf eine möglicherweise raue Atmosphäre in den East Midlands einzustellen. Keenan glaubt jedoch, dass Leinster auf alles vorbereitet ist, was kommen wird, und wird von den vergangenen KO-Enttäuschungen gegen Saracens und La Rochelle stark motiviert sein. „Mit dem Kader, den wir haben, wenn wir auf das letzte Jahr und das Jahr davor zurückblicken, waren wir sehr enttäuscht, nicht weiterzumachen und es zu gewinnen. Der ganze Fokus liegt auf diesem Jahr. Wenn nicht jetzt wann?

„Wir sagen immer, dass europäisches Club-Rugby, besonders in der K.-o.-Runde, die höchste Intensität und Körperlichkeit ist, die man spielen wird. Es sind diese Art von Tests, die wirklich zu einem Länderspiel passen.

„Wir müssen unsere beste Leistung bringen, denn das ist es letztendlich, was es braucht, um dort zu gewinnen. Nur das Beste. “

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