Ellis Genge: „Leinster muss in unseren Hinterhof kommen. Es ist unser Gaff ‘| Leicester

TSie spielen immer noch das Eröffnungsriff zu Smoke on the Water von Deep Purple Leicester zu Hause auslaufen. Zufälligerweise wurde es in der ersten Maiwoche vor etwa 49 Jahren veröffentlicht, und es scheint auch lange her zu sein, seit die Tigers das letzte Mal ein donnernderes europäisches KO-Spiel ausgetragen haben. Das Viertelfinale am Samstag gegen Leinster scheint nicht viel Frieden oder Liebe zu beinhalten.

Es braucht natürlich mehr als ein paar aufgepumpte Fans, um eine der nobelsten Mannschaften Europas zu schlagen, aber es steht außer Frage, dass die Tabellenführer der Premier League stillschweigend ihre Chancen in ihrem eigenen lautstarken Versteck einschätzen. Ziehen Sie die Besucher aus ihrer Komfortzone, belästigen Sie sie im Ballbesitz, treten Sie geschickt und drehen Sie die Vorwärtsschraube, und vielleicht kann Leicester es wagen, davon zu träumen, nur ihren zweiten zu machen Meisterpokal Halbfinale seit 2009.

In der Stimme des Kapitäns der Tigers, Ellis Genge, war am Vorabend eines Spiels, das bestimmen wird, wie weit der Verein unter der Leitung von Cheftrainer Steve Borthwick gekommen ist, sicherlich kein Hauch von Defätismus zu hören. „Wir sind keine mutigen Verlierer, wir sind nicht diese Art von Team“, murmelte Genge diese Woche. „Ich werde nicht zulassen, dass die Leute die Manifestation von Leinster als den europäischen Giganten bauen, die sie sind. Sie müssen in unseren Hinterhof kommen. Es ist unser Gaff.“

Macht nichts, wenn „Fortress Mattioli Woods Welford Road“ nicht gerade über die Zunge geht und die düstere, abweisende Stimmung leicht stört. Wie Genge sagt, ist dies kein Wettbewerb, für den irgendjemand Motivation braucht – „Ich glaube nicht, dass Spiele zu Hause im europäischen Viertelfinale viel größer werden als Leinster“ – und Jahre des schmerzhaften Exils von Europas scharfem Ende verstärken sich auch lokal Hunger.

An dieser Stelle lohnt es sich, an das Viertelfinale des letzten Jahres zu erinnern, als Leinster nach England flog, um gegen den Titelverteidiger Exeter zu spielen und mit 34:22 gewann. „Sie haben eine Intensität im Spiel beibehalten, was bedeutete, dass wir uns nie wirklich beruhigt haben“, beklagte Rob Baxter von Exeter, nachdem seine Mannschaft bei der Panne letztendlich übertroffen und körperlich zunichte gemacht worden war. Diesmal gibt es einen wesentlichen Unterschied: Leinster wird nicht auf einem hallenden, leeren Boden spielen, sondern aus Genges Sicht in einem der einschüchterndsten Kessel des Rugby: „Es ist zweifellos das beste Stadion, in dem ich je gespielt habe, was die Atmosphäre angeht, zweifellos.

„Wir haben eine brillante Gruppe von Fans und ich hoffe, sie dort massenhaft zu sehen, weil sie wirklich ein 16. Mann oder eine 16. Frau für uns sind. Es gibt ein paar Statistiken, die besagen, dass der Heimvorteil ein paar Punkte wert ist. Ich bin mir nicht sicher, ob viele ihrer Jungs die Gelegenheit hatten, hier zu spielen. Es ist also eine gute Herausforderung für uns, zu sehen, wo wir stehen.“

Ellis Genge hat dazu beigetragen, Leicester in die Premiership-Playoffs zu führen, und er zielt auch auf die letzten vier in Europa ab. Foto: David Rogers/Getty Images

Die Leute sprachen vor dem Besuch Irlands in Twickenham in den Six Nations ähnlich über England, nur um die frühe rote Karte von Charlie Ewels zu erleichtern ein 32-15 irischer Sieg. An diesem Tag hatte der 27-jährige Genge jedoch ein wenig Scrumming-Freude gegenüber dem gefeierten Tadhg Furlong und da Leicester in dieser Saison in Europa mehr Scrum-Strafen erhalten hat als jeder andere, versucht er erneut, einen sachlichen Ton anzugeben. „Wir haben das letzte Mal in Twickenham beim Gedränge getrumpft, aber das bedeutet keineswegs, dass es wieder passieren wird. Tadhg ist brillant, er ist offensichtlich zweimal ein britischer und irischer Lion und ein Weltklasse-Nationalspieler. Ich werde mich von der besten Seite zeigen und hoffentlich trifft er mich in der Mitte.“

Genge glaubt auch nicht, dass die Engländer in anderen Bereichen zu weit gefehlt haben, bis sich ihre zahlenmäßigen Nachteile schließlich im letzten Viertel bemerkbar machten. Niemand zweifelt an der Qualität von Leinsters Josh van der Flier, Caelan Doris oder dem scharfsinnigen jungen Flügelspieler Jimmy O’Brien, die alle in die engere Wahl für EPCRs Spieler der Saison kamen, aber in Form von Genge, Julian Montoya, Jasper Wiese und Tommy Reffell gibt es sie ein unbestreitbar stählerner Kern für Tigers.

Während die Besucher, mit James Ryan und Ronan Kelleher, beide in der Startelf, versuchen werden, an den Nähten von Leicesters Verteidigungsvorhang herumzuhacken und den Ballbesitz zu behalten, bevor sie mit nahezu chirurgischer Präzision zuschlagen, werden sich die Tigers auf Störungen konzentrieren. Liniengeschwindigkeit, Lineout-Hausaufgaben und Luftdruck werden Schlüsselwaffen sein, ebenso wie der anhaltende Wunsch, die anhaltenden Emotionen zu kanalisieren, die durch den kürzlichen Rücktritt ihres ehemaligen Kapitäns Tom Youngs ausgelöst wurden.

Genge und Youngs waren in den frühen Tagen ihrer Beziehung keine natürlichen Bettgenossen. „Abseits des Platzes waren wir in vielen Dingen wirklich nicht einer Meinung. Bauernjunge trifft Stadtjunge… Ich war auch ziemlich abgehackt und wir haben uns einfach nicht so gut verstanden.“ Allmählich erkannten sie jedoch, dass sie das gleiche große Ziel teilten, nämlich die gegenseitige Bereitschaft, ihre Körper für die gemeinsame Sache der Tiger einzusetzen.

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Derselbe unbeirrbare Korpsgeist zeichnete die großen Mannschaften aus Leicester aus, die 2001 und 2002 hintereinander Europameistertitel gewannen, und stellt in diesem Jahr das größte Hindernis für Leinsters Aufstieg dar. In den vergangenen beiden Saisons wurde die irische Provinz von der Macht der Sarazenen bzw. von La Rochelle verunsichert, aber wie Irland sind sie gut aufgestellt und in der Lage, noch weiter vorzudringen.

Es gibt auch die Kleinigkeit ihres weniger stressigen Aufbaus, da ihre erfahrenen Spieler für die letzten Spiele der United Rugby Championship in Südafrika nicht benötigt wurden, während ihre Kollegen aus Leicester sich größtenteils durchkämpfen mussten. “Das zentrale Vertragssystem drüben in Irland ist sehr vorteilhaft für sie, wo wir diesen Vorteil offensichtlich nicht haben”, bemerkt Genge. “Wir haben viele Minuten in den Beinen, aber ich denke, die emotionale Verfassung der Jungs wird definitiv ausreichen.”

Und darin liegt die raue Schönheit dieses faszinierenden anglo-irischen Gipfels. Leicester ist noch nicht fertig, aber fit und leistungsfähig. Geben Sie ihnen etwas Schwung und sie sind zuverlässig schwer zu schlagen. „Wenn wir das tun, was wir das ganze Jahr über getan haben, werden wir meiner Meinung nach in Ordnung sein“, bestätigt Genge.

“Wir sind mit unseren Fortschritten zufrieden, aber ich glaube nicht, dass wir den Höhepunkt erreicht haben.” Entscheidend ist, dass sie auch einen Schrott lieben. „Eine Sache, die Sie über die irischen Jungs wissen, ist, dass sie viel Hund in sich haben, also werden sie zu diesem Kampf kommen. Wir freuen uns über solche Gelegenheiten.“ Zeit für Ritchie Blackmores klassisches Gitarren-Intro – Daa-Daa-Daah, Daa-Daa-Daa-Daaah! – bis 11 und entfessle etwas Hardcore-Ruck and Roll.

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